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Was passiert, wenn der Glen-Canyon-Staudamm keinen Strom mehr erzeugt?

Ebbe kommt normalerweise alle 12 Stunden auf dem Colorado River im Grand Canyon National Park.

Flussläufer, die ihre Flöße auf sanft abfallende Sandstrände ziehen, um zu campen, können morgens aufwachen und ihre Boote weit über der Wasserlinie gestrandet vorfinden. Felsen, die bei Flut in bestimmten Stromschnellen verschwinden, werden bei Niedrigwasser zu großen Hindernissen, und die meisten Sparren tragen neben ihrer Karte eine Gezeitenkarte in den Trockenboxen ihrer Boote.

Anders als die Meeresgezeiten haben die regelmäßigen Schwankungen des Flusses jedoch nichts mit der Anziehungskraft des Mondes zu tun. Sie werden von den Machtansprüchen des Südwestens getrieben.

Die Manager des Glen Canyon Dam lassen jeden Morgen oft mehr Wasser aus dem Lake Powell ab, wenn die Klimaanlagen zu summen beginnen und der Stromverbrauch steigt. Abends, wenn sich die Leute für die Nacht einfinden, drehen die Manager den Wasserhahn herunter. Die Nachfrage nach Strom ist an Wochentagen größer, und die Gezeiten am Colorado River sind an Wochenenden normalerweise weniger dramatisch.

Vor dem Bau des Glen-Canyon-Staudamms über dem Grand Canyon in den 1960er Jahren folgte der Flusslauf einem viel längeren Kreislauf: Im Frühsommer stürzte er in die Hochwasserphase, als die Schneeschmelze von den Bergen herabströmte, und verringerte sich im Winter zu einem felsigen Bach.

Da der Lake Powell in den letzten Jahren jedoch auf Rekordtiefs gesunken ist, wurde die am Damm erzeugte Wasserkraft reduziert.

Und jetzt könnte der tägliche Gezeitenzyklus, der im Grand Canyon die Norm war, enden, da 22 Jahre Dürre im Zusammenhang mit dem Klimawandel drohen, die Wasserkraftproduktion unmöglich zu machen.

“Eine vorübergehende und hilfreiche Aktion”

Das Bureau of Reclamation, das den Glen-Canyon-Staudamm verwaltet, und die sieben Bundesstaaten des Colorado River-Beckens, einschließlich Utah, einigten sich letzten Monat auf einen Notfallplan, der den Pegel im Lake Powell vorübergehend erhöhen wird, um die Wasserkraftturbinen am Laufen zu halten.

Der Plan reduziert die Freisetzungen durch den Grand Canyon zum Lake Mead und leitet mehr Wasser vom Flaming Gorge Reservoir nahe der Grenze zwischen Utah und Wyoming zum Lake Powell.

„Es ist eine vorübergehende und hilfreiche Maßnahme“, sagte Clayton Palmer, ein Umweltspezialist bei der Western Area Power Administration (WAPA), einer Energiemarketing-Verwaltung innerhalb des US-Energieministeriums, die mit dem Verkauf von Großhandelsstrom vom Glen Canyon Dam und anderen bundesstaatlichen beauftragt ist eigene Stauseen.

Aber Palmer sagte, der Plan komme nur dann einem „Pflaster“ gleich, wenn sich das Jahr 2021 wiederholt, als der Colorado River einen nahezu rekordniedrigen Abfluss verzeichnete.

„Wenn die hydrologischen Bedingungen weiterhin so schlecht sind wie 2021“, sagte Palmer, „dann ist zusätzliches Wasser, das aus der Flaming Gorge freigesetzt wird, nicht nachhaltig und wird nicht helfen. Wenn andererseits die neue Normalität in Zukunft trocken ist, aber nicht so trocken wie 2021, dann wird das zusätzliche Wasservolumen, das aus dem Fluss in der Schlucht freigesetzt wird, Lake Powell dabei helfen, hoch genug zu bleiben, um weiterhin Strom zu erzeugen.

Die Auswirkungen eines Endes der Stromerzeugung am Damm sind komplex und weitreichend, und ihre größten Auswirkungen würden die Stromverbraucher in ländlichen Gebieten betreffen.

Als der Kongress 1956 den Glen Canyon Dam genehmigte, bestand der Hauptzweck des Bauwerks darin, Wasser im System des Colorado River zu speichern, indem der 180 Meilen lange Stausee geschaffen wurde, der als Lake Powell bekannt ist.

Die Upper Basin-Staaten Utah, Colorado, New Mexico und Wyoming sind gemäß dem Colorado River Compact von 1922 verpflichtet, jedes Jahr eine bestimmte Menge Wasser flussabwärts zu leiten, und die Unterstützer des Staudamms sahen im Lake Powell eine Möglichkeit, in trockenen Jahren Flexibilität zu bieten.

Aber der Damm hatte einen zusätzlichen Vorteil. Es wurde entwickelt, um bis zu 1.320 Megawatt Wasserkraft zu erzeugen und könnte Einnahmen generieren, um den eigenen Bau und zahlreiche andere kostspielige Bewässerungsprojekte in der gesamten Region zu bezahlen.

Darüber hinaus würden die Stromverkäufe öffentliche Versorgungsunternehmen unterstützen, die im Rahmen von Programmen der New-Deal-Ära gegründet wurden, um Strom in hauptsächlich ländliche Gebiete zu bringen.

Der Glen Canyon Dam ist der größte Wasserkraftgenerator in den Upper Basin-Staaten und produziert genug Strom, um Hunderttausende von Haushalten zu versorgen.

Andere Dämme, die in derselben Gesetzgebung von 1956 genehmigt wurden, die als Colorado River Storage Project Act bekannt ist – Flaming Gorge Dam am Green River in Utah, drei Dämme am Gunnison River in Colorado und der Navajo Dam am San Juan River in New Mexico – sind auch das Bureau of Reclamation plant, die Macht über WAPA zu vermarkten. Die Projekte erwirtschaften in einem typischen Jahr Einnahmen in Höhe von 150 Millionen US-Dollar, von denen etwa 80 % aus dem Glen Canyon Dam stammen.

„Das ist keine Kleinigkeit, wenn der Lake Powell so niedrig wird, dass die Wasserkraft verloren geht“, sagte Palmer.

(Ecoflight) Eine Luftaufnahme des Glen Canyon Dam mit Page, Arizona im Hintergrund.

Auswirkungen auf die Tarifzahler

Die Auswirkungen auf Versorgungsunternehmen, die einen Teil ihres Stroms aus dem Damm beziehen, in Utah, New Mexico, Wyoming, Arizona, Colorado und Nevada wären unterschiedlich.

Utahs größter Abnehmer von WAPA-Strom, die Utah Associated Municipal Power Systems (UAMPS), bezieht etwa 14 % seines Stroms über die Agentur.

„Die Erzeugung am Glen Canyon Dam macht etwa 8 % der UAMPS-Ressourcen aus“, sagte UAMPS-Sprecher LaVarr Webb. „Mitglieder sehen bereits einige Kostenauswirkungen, da WAPA nicht die gesamte Vertragsenergie aus Glen Canyon liefert, sondern nur Energie aus der eigentlichen Wasserkrafterzeugung. Die Wiederbeschaffungskosten für diese Energie belaufen sich derzeit auf etwa 11 Millionen US-Dollar pro Jahr. Die Kosten für den Verlust der gesamten Generation am Glen Canyon Dam würden etwa 30 Millionen US-Dollar pro Jahr betragen.“

Webb sagte, dass die verlorene Wasserkraft aus dem Damm wahrscheinlich durch Erdgaserzeugung und durch Käufe auf dem freien Markt ersetzt werden würde.

„Die meisten UAMPS-Mitglieder haben unterschiedliche Energieportfolios“, sagte er, „also Verlust von [Colorado River Storage Project] Macht wäre keine Krise, aber es könnte zu einigen Ratenerhöhungen führen.“

Donovan Power, der 2015 im Auftrag der Interessenvertretung Glen Canyon Institute eine Studie mitverfasste, sagte, die Auswirkungen auf die meisten Gemeinden seien vernachlässigbar.

Die Studie ergab, dass Hausbesitzer in St. George, die ihren Strom über UAMPS beziehen, ohne Strom vom Glen Canyon Dam durchschnittlich 1,32 US-Dollar mehr pro Jahr zahlen würden.

In Blanding oder Ephraim würden die jährlichen Wohnkosten um weniger als 1 US-Dollar pro Jahr steigen, stellte die Studie fest, obwohl die WAPA die Genauigkeit des Berichts in Frage stellte.

Eine mögliche Ausnahme könnte die Navajo-Nation sein – wo über 10 % der Einwohner keinen Strom in ihren Häusern haben – und die wahrscheinlich am härtesten von Tariferhöhungen betroffen wäre.

Die Navajo Nation Tribal Utility Authority, die keine Einladung zur Stellungnahme erwiderte, bezieht den größten Teil ihres Stroms aus den Dämmen des Colorado River Storage Project der WAPA. Die Studie ergab, dass die Nation jedes Jahr mehr als 1 Million US-Dollar für Strom zahlen könnte, wenn der Lake Powell zu niedrig wird, um Strom zu erzeugen.

Der Verkauf von WAPA-Strom bringt auch zig Millionen Dollar ein, um die Wiederherstellung gefährdeter Fische und andere Umweltprogramme im Einzugsgebiet des Colorado River zu unterstützen, die mit sinkenden Stromeinnahmen zu Finanzierungskürzungen führen könnten.

Aber Power sagte, diese Probleme könnten politisch gelöst werden. Beispielsweise könnte die Bundesregierung zustimmen, den Energiebedarf der Navajo-Nation zu subventionieren, unabhängig davon, was mit dem Glen-Canyon-Staudamm passiert.

„Die Bundesregierung sollte nach Möglichkeiten suchen, wie sie die Auswirkungen auf die unterversorgten Gemeinden ausgleichen kann, denen sie angeblich Strom gibt“, sagte Power und fügte hinzu, dass Umweltprogramme ebenfalls durch Bundesmittel statt durch Stromverkäufe finanziert werden könnten.

Der Vorteil zur Lösung dieser Probleme wäre nach Ansicht von Power das Potenzial, die Ökologie des Glen Canyon wiederherzustellen, der sich zu erholen begonnen hat, als der Lake Powell gesunken ist.

Es gibt auch eine Reihe von Maßnahmen, die WAPA ergreifen könnte, um Einnahmeverluste aufgrund von Dürre auszugleichen, sagte Vijay Satyal, Manager für regionale Energiemärkte bei Western Resource Advocates.

„WAPA braucht Ersatzenergie und besitzt seine Übertragung [lines]“, sagte Satyal. Er forderte die Agentur auf, nach unabhängigen Projektentwicklern zu suchen, „um Gebiete in der Nähe der Übertragungswege und dort, wo es reiche erneuerbare Ressourcen gibt“, wie Wind und Sonne, zu erkunden.

„WAPA ist sich bereits bewusst, dass sie nicht in der Lage sein werden, die gleiche Erzeugungsrate wie vor drei Jahren zu erreichen“, sagte er. „Warum würden Sie nicht jetzt ein Gespräch über Ersatzstrom beginnen wollen, den WAPA besitzen und verkaufen kann?“ Satyal wies auch auf den Erfolg von Demand-Response-Programmen hin, die Stromverbraucher dazu anregen, bei geringer Nachfrage Strom zu beziehen.

Konkurrierenden Anforderungen

Da 40 Millionen Menschen vom Wasser des Colorado River abhängig sind, ist die Stromerzeugung nicht das Hauptanliegen der Wassermanager.

„Bei der Verwaltung eines Reservoirs geht es zwangsläufig um widersprüchliche Anforderungen“, sagte Douglas Kenney, Direktor des Western Water Policy Program an der University of Colorado. In nassen Jahren wollen Manager die Stauseen so voll wie möglich halten. Sind sie aber zu voll, bieten sie keinen Hochwasserschutz.

„Und es gibt diesen Kompromiss zwischen dem Wunsch, immer Wasser zur Aufbewahrung zu haben, um Sie im Falle einer Trockenperiode zu schützen“, fuhr Kenney fort. „Aber Sie möchten dieses Wasser für die Stromerzeugung und andere Vorteile freisetzen.“

Kenney sagte, die Schwere der Dürre, insbesondere in den letzten Jahren, habe die Notwendigkeit beschleunigt, schwierige Entscheidungen zu treffen.

„Es gibt keine einfache Lösung“, sagte er. „Sie müssen alle dazu bringen, weniger Wasser zu verbrauchen. Ich denke, das ist schwer zu verkaufen, aber manchmal ist die schwierige Entscheidung Ihre einzige Wahl.“

Das Bureau of Reclamation äußerte sich besorgt darüber, was mit dem Glen Canyon Dam selbst passieren würde, wenn der Lake Powell unter 3.490 Fuß über dem Meeresspiegel absinken würde, wo die Stromerzeugung aufhören würde. Das Reservoir befindet sich derzeit auf 3.526 Fuß und ist zu weniger als einem Viertel seiner Kapazität gefüllt.

Die unteren Auslaufstollen des Damms, die sich unterhalb der Druckrohrleitungen der Wasserkraft befinden, wurden noch nie für längere Zeiträume zur Wasserentnahme genutzt.

„Der physische Betrieb des Damms auf diesem niedrigen Niveau ist sehr unsicher“, sagte John Berggren, der als Analyst für Wasserpolitik mit Satyal bei Western Resource Advocates zusammenarbeitet. „Soweit ich das beurteilen kann, weiß niemand, wie unsicher es ist und wie potenziell gefährlich es ist. Aber das will niemand auf die harte Tour herausfinden.“

Je niedriger der Lake Powell wird, desto schwieriger wird es, Wasser in den Grand Canyon abzulassen und die Lieferungen nach Nevada, Arizona, Kalifornien und Mexiko sicherzustellen.

„Wenn wir beginnen, dieses Niveau der Reservoirhöhe zu erreichen“, sagte Berggren, „beeinflusst das den Betrieb, die Wasserkraft, die Freisetzungen, den Grand Canyon. Das ist für mich ein riesiger Weckruf. Der Weckruf ist seit Jahren da, aber wenn das passiert, ist das katastrophal.“

In einem solchen Krisenszenario, befürchtet Berggren, könnten die Umweltbelange an das Ende der Prioritätenliste geraten. Er sagte, das ultimative Ziel müsse es sein, den Wasserbedarf im Becken zu reduzieren, ohne die Flussökosysteme kurzfristig zu dezimieren.

Kenney, der Professor, sagte, er wäre nicht überrascht, wenn das Bureau of Reclamation anfangen würde, Änderungen am Glen Canyon Dam zu untersuchen, damit der Lake Powell vollständig abgebaut werden kann.

„Ich denke, dass die Forschung durchgeführt wird, und ich denke, dass diese Diskussionen stattfinden werden“, sagte er.

Zak Podmore ist ein Bericht für Amerika Korpsmitglied für The Salt Lake Tribune. Ihre Spende in Höhe unseres RFA-Zuschusses hilft ihm, Geschichten wie diese zu schreiben; Bitte denken Sie daran, heute ein steuerlich absetzbares Geschenk in beliebiger Höhe zu machen, indem Sie auf klicken hier.

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Joel McCord

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