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Die Pandemie bringt Oregons öffentliches Verteidigungssystem an den Rand des Abgrunds

PORTLAND, Erz. – Das öffentliche Verteidigungssystem von Oregon weist seit Jahren Risse auf, aber eine postpandemische Flut verzögerter Fälle hat schockierende verfassungsmäßige Landminen aufgedeckt, die Angeklagte und Opfer von Straftaten in einem Staat mit einem nationalen Ruf für fortschrittliche soziale Gerechtigkeit gleichermaßen treffen.

Ein akuter Mangel an Pflichtverteidigern bedeutet, dass mindestens mehrere hundert Angeklagte mit niedrigem Einkommen zu jedem Zeitpunkt keinen Rechtsbeistand haben, manchmal in schweren Verbrechensfällen, die sie jahrelang aus dem Weg räumen könnten. Allein in der Gegend von Portland haben Richter fast vier Dutzend Fälle abgewiesen – darunter einen Fall von häuslicher Gewalt mit Vorwürfen der Erdrosselung sowie andere schwere Verbrechen – und gedroht, das staatliche Büro des öffentlichen Verteidigers unter Missachtung des Gerichts festzuhalten, weil es keine Anwälte gestellt hat.

Oregon verschickt eine wöchentliche Liste von nicht vertretenen Angeklagten an Privatanwälte, die um Hilfe bitten. Einige der Angeklagten sind monatelang ohne Anwalt wegen Vergewaltigung, Sodomie, sexuellem Missbrauch von Kindern oder versuchtem Mord inhaftiert, wie Aufzeichnungen zeigen. Unterdessen werden Gerichtsverfahren für nicht in Haft befindliche Personen immer wieder verschoben, wodurch die Angeklagten in der Schwebe bleiben und die Gerichte ihre Räder drehen.

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„Wir sind überwältigt. Die Pandemie legt alle Probleme offen, die wir haben, die Unterversorgung und die Unterfinanzierung, und sie hat gerade einen Bruchpunkt erreicht“, sagte Carl Macpherson, Geschäftsführer von Metropolitan Public Defender, einer großen gemeinnützigen öffentlichen Verteidigerfirma in Portland, die vorübergehend eingestellt wurde nahm neue Fälle auf, wenn seine Anwälte nicht mithalten konnten.

„Es wurde gerade überdeutlich, dass wir kaputt sind. Sie können Ihre Arbeit nicht erledigen, wenn Sie 130 offene Verbrechensfälle pro Anwalt haben“, sagte Macpherson.

Öffentliche Verteidiger warnten davor, dass das System vor der Pandemie kurz vor dem Zusammenbruch stand. Im Jahr 2019 demonstrierten einige Anwälte sogar vor dem State Capitol für höhere Gehälter und weniger Fälle. Aber der Gesetzgeber handelte nicht und Monate später schloss COVID-19 die Gerichte. Jetzt „knickt das System vor unseren Augen ein“, sagte Kelly Simon, Rechtsdirektorin der Oregon American Civil Liberties Union, die die Situation genau beobachtet und Rechtsstreitigkeiten nicht ausgeschlossen hat.

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Macpherson schätzt, dass es jetzt landesweit etwa 500 Angeklagte gibt, die ohne öffentliche Verteidiger auskommen, und das ist wahrscheinlich eine deutliche Unterzählung, da viele zunächst angeklagt werden und ihr Fall dann bis zu 60 Tage zurückgestellt wird, mit Plänen, später einen ständigen Anwalt zu ernennen.

„Wenn Sie keinen Anwalt haben, werden Ihre verfassungsmäßigen Rechte von Anfang an verletzt“, sagte er. „Aber wenn es keinen Anwalt zu ernennen gibt, was erwarten Sie dann von ihm?“

Die Krise in Oregon ist zwar extrem, spiegelt aber eine landesweite Abrechnung mit einer bedürftigen Verteidigung wider, da die Gerichte versuchen, einen pandemischen Rückstau an Strafsachen mit öffentlichen Verteidigersystemen aufzufangen, die seit langem unterfinanziert und unterbesetzt sind. Von Neuengland über New Mexico bis Wisconsin kämpfen Staaten darum, die öffentlichen Verteidigerdienste inmitten eines Ansturms von Fällen und Abgängen von Anwälten am Laufen zu halten.

Nach einer Klage der ACLU haben die Gesetzgeber in Maine diesen Monat fast 1 Million US-Dollar für die Einstellung der ersten fünf öffentlichen Verteidiger dieses Staates vorgesehen, wobei der Schwerpunkt auf ländlichen Bezirken liegt, in denen das System überfordert ist. Maine hat sich bisher ausschließlich auf Verträge mit privaten Anwälten verlassen, und viele abgelegene Gebiete haben nicht genügend qualifizierte Anwälte für die Arbeit.

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In New Mexico stellte ein kürzlich veröffentlichter Bericht fest, dass es im Bundesstaat an 600 Vollzeit-Öffentlichen Verteidigern mangelt. Die staatlichen Gesetzgeber in New Hampshire genehmigten im März mehr als 2 Millionen US-Dollar, um die Gehälter der öffentlichen Verteidiger in einem Staat zu erhöhen, in dem etwa 800 Angeklagte ohne Anwälte waren. Drei Dutzend Pflichtverteidiger sind im Geschäftsjahr 2021 wegen niedriger Bezahlung und hoher Fallzahlen zurückgetreten, teilte der staatliche Justizrat mit.

Und in Wisconsin, wo das Anfangsgehalt für Pflichtverteidiger 27 US-Dollar pro Stunde beträgt, fehlen landesweit 60 Anwaltsstellen, während ein Drittel der Privatanwälte, die für Fälle Verträge vergeben, das System nach Angaben der dortigen Behörden verlassen haben.

„Dies ist Amerikas schmutziges kleines Geheimnis: Tausende von Menschen in Gerichtssälen im ganzen Land gehen jeden Tag ins Gefängnis, ohne mit einem Anwalt gesprochen zu haben“, sagte Jon Mosher, stellvertretender Direktor des Sixth Amendment Center, das staatliche öffentliche Verteidigungssysteme untersucht. einschließlich Oregons, und Befürworter von Reformen.

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„Das sehen wir überall. Es passiert im Bundesstaat New York, es passiert in Mississippi. Es ist überall.”

In Oregon stellte ein im Januar veröffentlichter Bericht der American Bar Association fest, dass der Staat 31 % der öffentlichen Verteidiger hat, die er benötigt. Jeder bestehende Anwalt müsste während der Arbeitswoche mehr als 26 Stunden am Tag arbeiten, um die Falllast abzudecken, sagten die Autoren.

Die Situation sei komplizierter als in anderen Bundesstaaten, weil Oregons öffentliches Verteidigungssystem das einzige in der Nation sei, das sich ausschließlich auf Vertragspartner verlasse, sagte Mosher. Fälle werden entweder an große gemeinnützige Verteidigungsfirmen, kleinere kooperierende Gruppen privater Verteidiger, die Verträge für Fälle abschließen, oder an unabhängige Anwälte verteilt, die Fälle nach Belieben übernehmen können.

Jetzt weigern sich einige dieser großen gemeinnützigen Firmen wegen der Überlastung regelmäßig, neue Fälle anzunehmen. Auch Privatanwälte – sie dienen normalerweise als Entlastungsventil bei Interessenkonflikten – lehnen neue Mandanten zunehmend wegen der Arbeitsbelastung, schlechter Bezahlung und verspäteter Zahlungen des Staates ab.

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Für die Opfer ist die Situation verheerend und trifft die Schwächsten am härtesten.

Cassie Trahan, Mitbegründerin und Geschäftsführerin einer gemeinnützigen Organisation in Oregon, die mit Teenagern und jungen Erwachsenen arbeitet, die Opfer von Sexhandel sind, sagte, das Vertrauen in das Justizsystem schwinde unter Minderheiten und Einwanderergemeinschaften und den jungen Menschen, mit denen sie zusammenarbeitet. Opfer wollen sich nicht mehr melden, wenn sie sehen, dass Fälle abgewiesen werden oder in schwachen Plädoyers enden, um den Druck auf die Gerichte zu verringern.

Eine dieser jungen Frauen, die Opfer eines anhängigen Verfahrens wegen Menschenhandels ist, „lebt in ständiger Angst, dass der Fall eingestellt wird“, sagte Trahan.

Staatsanwälte können eine Anklage von einer Grand Jury erhalten, wenn Fälle mangels eines öffentlichen Verteidigers eingestellt werden und die Polizei den mutmaßlichen Täter erneut festnimmt, aber das ist ein schwacher Trost für die Opfer.

„In ihren Gedanken ist es wie: ‚Jetzt habe ich mich geoutet, jetzt habe ich gegen ihn geredet und was wird passieren, wenn er davonkommt?’“, sagte Trahan über das Opfer. „Das sehen wir häufiger, besonders in Farbgemeinschaften und Gruppen, die dem Justizsystem sowieso nicht vertrauen.“

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Andere Opferanwälte sagen, dass Fälle, selbst wenn sie nicht eingestellt werden, viel länger dauern, weil Anhörungen ständig verschoben und Gerichtsverfahren verzögert werden. Die Opfer können nicht weiterziehen, weil „Sie Ihre Zeugenaussage frisch halten müssen … und damit ist so viel emotionale Bereitschaft verbunden“, sagte Jessica Mindlin, Direktorin des Büros des Victim Rights Law Center in Oregon, das kostenlose Rechtsberatung anbietet Hilfe für Überlebende von Vergewaltigungen und sexuellen Übergriffen.

Inmitten der Krise verabschiedete die staatliche Legislative eine einmalige Finanzierung in Höhe von 12,8 Millionen US-Dollar für den Staat, um 36 neue öffentliche Verteidiger in den vier am stärksten betroffenen Bezirken einzustellen, sowie eine Reihe von Gesetzen zur Reform der öffentlichen Verteidigungsbehörde des Staates. Neue Verträge, die im Juli abgeschlossen werden sollen, werden niedrigere Obergrenzen für Anwaltsklagen einführen, und der Gesetzgeber hält 100 Millionen US-Dollar aus dem Budget der Agentur zurück, bis sie bei zahlreichen Reformen, einschließlich einer Umstrukturierung, Finanzprüfungen und Leistungskennzahlen, guten Glauben zeigt.

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Eine Arbeitsgruppe aller drei Zweige der Landesregierung wird diesen Monat zusammentreten, um mit der Bewältigung tiefergehender Reformen zu beginnen.

„Es ist erschreckend. Ich will darüber kein Blatt vor den Mund nehmen. Ich werde dafür keine Ausreden finden. Es ist schrecklich. Ich denke, es ist verfassungswidrig und ich denke, es ist unglaublich problematisch“, sagte Senatorin Elizabeth Steiner Hayward, Co-Vorsitzende des Ways and Means Committee der State Legislature. „Trotzdem können wir Anwälte nicht aus dem Nichts herstellen.“

Autumn Shreve, Government Relations Manager des Office of Public Defense Services des Bundesstaates, sagte, die Pandemie habe endlich die Hand der staatlichen Gesetzgeber gezwungen, die sich seit fast 20 Jahren nicht mehr genau mit den öffentlichen Verteidigern befasst hätten.

„Es war eine zusammengewürfelte Gruppe von Leuten, die versuchten, die Fallzahlen Jahr für Jahr abzudecken, und deshalb gab es in der Vergangenheit eine Menge Probleme, die das Schiff einfach über Wasser hielten und sich nicht wirklich Gedanken darüber machten, wie es um das Geld steht ausgegeben“, sagte sie.

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„Wir arbeiten wirklich hart“, sagte sie. „Wir schätzen die Aufmerksamkeit und die Hilfe, die alle staatlichen Stellen leisten wollen, sehr, denn das haben wir nicht immer bekommen.“

Unterdessen ist die Situation in den Gerichtssälen und Gefängnissen des Staates düster. Oft werden diejenigen, die ohne Anwälte auskommen, wegen abscheulicher Verbrechen angeklagt, die bei einer Verurteilung mit hohen Gefängnisstrafen einhergehen, was es noch schwieriger macht, in einem überlasteten System einen öffentlichen Verteidiger zu finden, der für die Bearbeitung solch komplexer Fälle qualifiziert ist.

Und diejenigen, die Anklagen wegen Vergehens bearbeiten, sind oft junge Anwälte, die 100 Fälle oder mehr gleichzeitig tragen – und sie verbringen auch Stunden damit, Klienten beim Zugang zu psychischen Gesundheits- oder Drogenbehandlungsdiensten zu helfen und ihre Familie auf dem Laufenden zu halten.

„Man kann nicht alles im Kopf behalten, wenn man so viele Kunden gleichzeitig hat. Sogar Dinge wie, wissen Sie, “Was ist Ihr aktuelles Plädoyer-Angebot?” Das kann ich mir bei 100 Leuten nicht merken. Oder ich kann mich nicht erinnern: ‚Was genau steht im Polizeibericht?’ sagte Drew Flood, ein öffentlicher Verteidiger mit nur acht Monaten im Job bei Metropolitan Public Defender.

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„Das ist das Schrecklichste, was sie in ihrem Leben vor sich haben“, sagte er. „Es ist schwer, wenn diese Leute, das merkt man, nicht glauben, dass Sie ihrem Fall die Zeit und Aufmerksamkeit schenken, die er verdient – ​​und das spüre ich auch manchmal.“

Auch andere vom Staat finanzierte öffentliche Verteidigungsdienste, darunter Privatdetektive und Rechtsberater, haben einen Bruchpunkt erreicht.

Renardo Mitchell, der wegen versuchten Mordes inhaftiert ist, sagte, er habe sich entschieden, sich selbst zu vertreten, nachdem er fünf Monate lang nichts von seinem Pflichtverteidiger gehört hatte. Aber sein staatlich gestellter Rechtsberater – ein Anwalt, der vom Gericht beauftragt wurde, Angeklagten, die sich selbst vertreten, dabei zu helfen, Sachverständige einzustellen und Anträge zu stellen – starb unerwartet im Februar und er ist seitdem ohne Rechtsbeistand.

Zwei Jahre nach seiner Festnahme habe er immer noch nicht alle Entdeckungen in seinem Fall gesehen, sagte Mitchell, 37.

„Wir sind alle unschuldig, bis unsere Schuld bewiesen ist. Noch ist nichts bewiesen – ich wurde nicht für schuldig befunden“, sagte Mitchell, dem bei einer Verurteilung in allen Anklagepunkten mehr als 22 Jahre Gefängnis drohen. „Selbst wenn ich die Dinge getan habe, die sie behaupten, habe ich immer noch das Recht auf ein ordentliches Gerichtsverfahren. Zeitraum.”

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In einer überraschenden Wendung ist der Chefankläger in Portland genau aus diesem Grund zu einem ausgesprochenen Befürworter einer Reform des öffentlichen Verteidigers geworden.

Der Bezirksstaatsanwalt von Multnomah County, Michael Schmidt, schrieb kürzlich einen Leitartikel in The Oregonian/OregonLive, in dem er sagte, dass ein Mangel an öffentlichen Verteidigern die öffentliche Sicherheit beeinträchtigt, eine bereits überarbeitete Polizei belastet und Opfer erneut traumatisiert.

„Das Wichtigste ist, dass jeder das Recht auf einen Anwalt hat, es ist ein verfassungsmäßiges Recht. Es gibt einen Grund, warum wir nicht jeden einzelnen Fall gewinnen wollen, den wir vorbringen. Das schützt alle, das schützt mich und das schützt Sie, weil die Regierung ungehindert viel Macht hat“, sagte Schmidt in einem Telefoninterview mit The Associated Press.

„Es ist ein Ökosystem, wie ein Korallenriff. Wenn Sie einen Aspekt dieses Systems wegnehmen, dann fallen alle anderen Aspekte auseinander“, sagte Schmidt. „Ich kann meinen Job nicht machen, ohne dass alle anderen ihren machen.“

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Associated Press-Autoren David Sharp in Portland, Maine; Todd Richmond in Madison, Wisconsin; und Kathy McCormack in Concord, New Hampshire, haben zu diesem Bericht beigetragen.

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Joel McCord

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